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L'Arbre de vie dans la Bible : Signification et histoire

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L'Arbre de vie est mentionné dans les textes sacrés, de la Genèse à l'Apocalypse, et ses images reviennent dans la culture juive, d'abord, puis chrétienne, s'enrichissant de significations plus profondes et plus spirituelles. Il est aussi une métaphore fondamentale dans de nombreuses cultures qui ne sont pas d'origine judéo-chrétienne.

Quelle est la valeur religieuse et la signification chrétienne de ce symbole ?

C'était un arbre que Dieu avait créé au milieu du jardin d'Eden, juste à côté de l'arbre de la connaissance du bien et du mal. Tant qu'Adam et Eve pouvaient se nourrir des fruits de l'arbre de vie, ils étaient tous deux immortels, insensibles au temps, à la vieillesse et la maladie.

L'arbre de vie représente donc la source de tout être vivant, le symbole de la vie par excellence. Les éléments qui le composent sont les racines, le tronc, les feuilles et les fruits. En les réunissant, nous obtenons une vie construite sur des relations solides et profondes avec notre famille et nos amis les plus proches (les racines), pleines et riches (comme les feuilles de l'arbre) et intenses à cueillir au bon moment (comme les fruits mûrs de l'arbre).

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L'arbre de vie et les références bibliques

Les textes sacrés nous apprennent cependant que, péchant avec orgueil et arrogance, Adam et Eve ont également mangé les fruits de l'autre arbre, celui de la connaissance du bien et du mal. Même si Dieu les avaient avertis de ne pas le faire. Par ce geste misérable et rebelle, ils ont condamné tous les hommes et les femmes à errer dans le monde en vivant dans le péché et la douleur.

"Voici que l'homme est devenu comme l'un de nous dans la connaissance du bien et du mal. Veillons à ce qu'il n'étende pas la main et ne prenne pas aussi le fruit de l'arbre de vie, ne le mange pas et ne vive pas éternellement". (Genèse 3:22)

L'homme est ainsi banni du Paradis terrestre et des dons inestimables de l'Arbre de vie. La connaissance, la perception de soi-même, de ses propres désirs et de ceux des autres, était le début de la fin. Ce n'est qu'en restant pur et innocent que l'on pouvait jouir des fruits de l'immortalité. La honte, l'envie, le chantage, la guerre naissent de ce savoir volé, que l'homme ne peut évidemment pas gérer, et qui le conduira, dans peu de temps, à réveiller l'hydre de Dieu au point qu'il déclenchera le Déluge universel.

Cependant, malgré le péché de l'homme et son expulsion, l'arbre de vie ne disparaît pas des textes sacrés. Dieu, dans son infinie bonté et sa clairvoyance, laisse une lueur de lumière à ses enfants rebelles. Un jour viendra où les hommes méritants, ceux qui ont su écouter la Parole de Dieu, vivre selon ses prescriptions, pourront encore se réjouir des fruits de l'Arbre de Vie, ainsi que de tous les autres délices du Paradis :

"Que ceux qui ont des oreilles écoutent ce que l'Esprit dit aux églises. Au vainqueur, je nourrirai l'arbre de vie, qui est dans le paradis de Dieu". (Apocalypse 2:7)

Car dans la nouvelle Jérusalem, la ville des élus qui seront réveillés par le Christ pour vivre une nouvelle ère de paix et de splendeur sur terre, nous trouverons l'arbre de vie :

"Au milieu de la place de la ville et des deux côtés du fleuve se dressait l'arbre de vie. Il donne douze récoltes par an, porte ses fruits chaque mois et les feuilles de l'arbre sont destinées à la guérison des nations". (Apocalypse 22:2)

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Mais la promesse cachée par le symbole de l'arbre de vie va bien au-delà.

Car ce fleuve qui se jette dans le nouveau Paradis sur terre est la Parole de Dieu, comme nous le lisons dans de nombreuses citations des textes sacrés, et en elle nous pouvons déjà vivre chaque jour de notre vie, jouissant de sa nourriture, de son eau bénie, comme si nous étions nous-mêmes des arbres :

"Heureux l'homme qui ne marche pas selon le conseil des méchants, qui ne s'arrête pas dans la voie des pécheurs et ne s'assied pas en compagnie des moqueurs, mais qui prend plaisir à la loi de l'Éternel, et qui médite jour et nuit sur cette loi. Il sera comme un arbre planté près des ruisseaux, qui donne son fruit en son temps, et dont le feuillage ne se flétrit pas ; et tout ce qu'il fera réussira. (Psaumes, 1:1-3)

Cette similitude entre ceux qui croient, ceux qui vivent selon la volonté du Seigneur, et les arbres riches en fruits qui poussent près d'un fleuve frais et vital, se retrouve également dans d'autres passages des textes sacrés, dans les paroles des prophètes et des sages.

L'arbre de vie associé à la croix

Une autre signification associée à l'arbre de vie dans la sphère chrétienne est la croix du Christ. C'est grâce à la croix que Jésus a établi notre salut, en décidant délibérément de s'offrir. Pour que là où la mort n'était que la seule issue, la vie puisse revenir.

Dans cette vision, citée dans plusieurs passages des textes sacrés, la croix est comparée à un arbre. Par exemple, dans la liturgie de l'Exaltation de la Sainte-Croix, nous lisons :

"Dans l'arbre de la Croix, tu as établi le salut de l'homme, afin que la vie ressuscite d'où la mort est née, et que celui qui, de l'arbre, a tiré la victoire, de l'arbre, soit vaincu, par le Christ notre Seigneur" (préface).

L'homme a perdu la grâce en s'opposant à Dieu, en le défiant, en acquérant la connaissance du bien et du mal, et en donnant ainsi naissance au péché sous toutes ses formes. Adam a essayé de devenir comme Dieu, sans en avoir la capacité ni le droit. Un fils qui défie son Père avec l'arrogance et l'insolence typiques de ceux qui, trop jeunes et immatures, ne comprennent pas l'étendue de leurs actions.

Et voici qu'un nouveau Fils se lève pour défendre l'humanité, un Fils qui reconnaît la supériorité, la volonté du Père au point d'être cloué sur une croix, pour suivre son plan. Jésus a accepté son destin avec humilité et obéissance, et pour cela son acte de soumission, la croix sur laquelle il est mort est devenue le nouvel arbre de vie. Les fautes de l'humanité ont été lavées par le sang et l'eau des blessures de Jésus, le péché originel remis en question. La croix est le nouvel arbre de vie, qui nous a donné l'espoir de pouvoir nous sauver, de pouvoir accéder, un jour, au nouveau Paradis sur terre, si nous suivons le conseil de Jésus et savons : "reconnaître la grandeur de Dieu et accepter notre petitesse, notre condition de créatures, en laissant le Seigneur la remplir de son amour" (Pape Benoît XVI, audience générale du 6 février 2013).

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